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Niño y su Concepto de la Muerte

Los niños y su concepto de la muerte

Cada niño, a cualquier edad, tiene un concepto de la muerte propio. Para un niño con una enfermedad terminal, las experiencias previas con la muerte, así como también su edad, desarrollo emocional y entorno, son los principales determinantes de su concepto de la muerte. Los dibujos animados, películas, programas televisivos, videojuegos e incluso los libros están llenos de imágenes relacionadas con la muerte. También es muy probable que un niño con una enfermedad terminal haya experimentado previamente la muerte a través de la pérdida de un miembro de su familia, amigo o mascota.

Con frecuencia, los adultos transfieren a sus hijos conceptos erróneos sobre la muerte, y también temor a ella. Tratar a la muerte como parte de la vida es una tarea difícil, pero puede ayudar a aliviar parte del temor y confusión asociados a ella. El tratamiento de la muerte debe realizarse dentro de las creencias culturales y las costumbres de la familia.

El período de desarrollo es un término amplio que se utiliza para describir la maduración del desarrollo del proceso del pensamiento. Un niño puede ser más o menos maduro en su razonamiento y procesamiento de la información que otros de edad similar. Los siguientes son los conceptos de muerte que tienen los niños según sus períodos de desarrollo:

  • Bebé. Para un bebé, la muerte no tiene un concepto real. Sin embargo, los bebés reaccionan ante su separación de uno o ambos padres, procedimientos dolorosos y cualquier alteración de su rutina. Un bebé con una enfermedad terminal requiere tanto cuidado físico y emocional para mantener un ambiente cómodo como un niño de cualquier otro grupo de edades. Mantener una rutina constante es importante para el niño y sus cuidadores. Como los bebés no pueden comunicar sus necesidades verbalmente, suelen expresar el miedo a través del llanto.

  • Niño en edad de caminar. Para el niño en edad de caminar, la muerte tiene muy poco significado. Pueden percibir la mayor ansiedad de las emociones de quienes los rodean. Cuando los padres o los seres queridos de un niño en edad de caminar están tristes, deprimidos, asustados o enojados, los niños perciben estas emociones y manifiestan preocupación o temor. Los términos "muerte", "para siempre" o "permanente" pueden no tener un valor real para los niños de este grupo de edades. Aun contando con experiencias previas con la muerte, el niño puede no comprender la relación entre la vida y la muerte. Para ellos, la muerte no es una condición permanente.

  • Niño en edad preescolar. Los niños en edad preescolar pueden comenzar a comprender que la muerte es algo que atemoriza a los adultos. Este grupo de edades puede percibirla como temporaria o reversible, como los dibujos animados. Con frecuencia, la explicación sobre la muerte que recibe este grupo es "se fue al cielo". La mayoría de los niños de este grupo no comprende que la muerte es permanente, que cada persona y cada ser vivo finalmente muere, ni que los seres muertos no comen, no duermen ni respiran. La muerte no debería explicarse como "dormir". 

    Su experiencia con la muerte está influenciada por quienes los rodean. Pueden preguntar "por qué" y "cómo" se produce la muerte. El niño en edad preescolar puede sentir que sus pensamientos o acciones han provocado la muerte y tristeza de quienes lo rodean, y puede experimentar sentimientos de culpa o vergüenza.

    Cuando un niño de este grupo se enferma gravemente, puede creer que es su castigo por algo que hizo o pensó. No comprende cómo sus padres no pudieron protegerlo de la enfermedad.

    Este concepto puede hacer que un niño en edad preescolar hermano del niño agonizante sienta que él es la causa de la enfermedad y muerte de su hermano. Es por esto que también los hermanos menores de los niños agonizantes necesitan ser tranquilizados y reconfortados durante este período.

  • Niño en edad escolar. Los niños en edad escolar desarrollan un entendimiento más realista de la muerte. Aunque esta puede ser personificada como un ángel, un esqueleto o un fantasma, este grupo ya comienza a comprenderla como algo permanente, universal e inevitable. Pueden manifestar mucha curiosidad sobre el proceso físico de la muerte y qué ocurre luego de que una persona muere. Es posible que debido a esta incertidumbre, los niños de este grupo de edades teman su propia muerte. El miedo a lo desconocido, la pérdida de control y la separación de su familia y amigos pueden ser las principales fuentes de ansiedad y miedo relacionadas con la muerte en un niño en edad escolar.

  • Adolescente. Al igual que en las personas de todas las edades, las experiencias previas y el desarrollo emocional influyen en gran medida en el concepto de la muerte de un adolescente. Independientemente de haber tenido o no experiencias previas con la muerte de un familiar, amigo o mascota, la mayoría de los adolescentes comprende el concepto de que la muerte es permanente, universal e inevitable.

    Al igual que los adultos, pueden querer que se respeten sus rituales religiosos o culturales.

    La mayoría de los adolescentes comienzan el proceso de establecer su identidad, independencia y relación con sus pares. Un tema predominante durante este período es el sentimiento de inmortalidad o de estar exento de la muerte. El reconocimiento de su propia muerte amenaza todos estos objetivos. Las actitudes desafiantes y de negación pueden cambiar la personalidad de un adolescente que se enfrenta a la muerte en forma repentina. Puede sentir no solo que ya no pertenece o no encaja con sus pares, sino que tampoco puede comunicarse con sus padres.

    Otro concepto importante entre los adolescentes es la imagen que ellos tienen de sí mismos. Una enfermedad terminal o los efectos del tratamiento pueden provocar muchos cambios físicos que deben enfrentar. El adolescente puede sentirse solo en su lucha, temeroso y enojado.

Es importante que los padres sepan que los niños y adolescentes de todas las edades reaccionan ante la muerte en forma única. Los niños necesitan apoyo y, en particular, a alguien que escuche cómo se sienten y le brinde confianza para aliviar sus temores.

Reviewed Date: 09-30-2009

A Child's Concept of Death
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